A promessa impossível da economia circular

Linha de montagem com iPhones entrando de um lado e parafusos saindo do outro, e uma grande chaminé expelindo fumaça.

A economia circular — a mais nova palavra mágica no vocabulário do desenvolvimento sustentável — promete crescimento econômico sem destruição ou desperdício. No entanto, o conceito se concentra apenas em uma pequena parte do uso total de recursos e não leva em conta as leis da termodinâmica.

A economia circular tornou-se, para muitos governos, instituições, empresas e organizações ambientais, um dos principais componentes de um plano para reduzir as emissões de carbono. Na economia circular, os recursos seriam continuamente reutilizados, o que significa que não haveria mais atividade de mineração ou produção de resíduos. O estresse está na reciclagem, possível pelo projeto de produtos de modo que eles possam ser facilmente desmontados.

Também é dada atenção ao desenvolvimento de uma “cultura de consumo alternativa”. Na economia circular, não teríamos mais a propriedade dos produtos; em vez disso, os emprestaríamos. Por exemplo, um cliente pode pagar não por dispositivos de iluminação, mas por luz, enquanto a empresa continua a ser a proprietária dos dispositivos de iluminação e paga a conta de eletricidade. Um produto torna-se, assim, um serviço que, acredita-se, incentiva as empresas a aumentar a vida útil e a reciclagem de seus produtos.


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A economia circular é apresentada como uma alternativa à “economia linear” — um termo cunhado pelos proponentes da circularidade e que se refere ao fato de que as sociedades industriais transformam recursos valiosos em lixo. No entanto, embora não haja dúvidas de que o atual modelo industrial é insustentável, a questão é como seria diferente a chamada economia circular seria.

Vários estudos científicos (veja as referências no final do texto) descrevem o conceito como uma “visão idealizada”, uma “mistura de várias ideias de diferentes domínios”, ou uma “ideia vaga baseada em conceitos pseudocientíficos”. Há três pontos principais de crítica, discutidos abaixo.

Muito complexo para reciclar

A primeira baque na credibilidade da economia circular é o fato de que o processo de reciclagem de produtos modernos está longe de ser 100% eficiente. Uma economia circular não é algo novo. Na Idade Média, roupas velhas eram transformadas em papel, restos de comida alimentavam galinhas ou porcos e novas construções eram erguidas com o entulho de construções antigas. A diferença entre aquela época e o agora são os recursos usados.

Antes da industrialização, quase tudo era feito de materiais que eram ou decomponíveis — como madeira, palha ou fibras — ou fáceis de reciclar ou reutilizar — como ferro e tijolos. Os produtos modernos são compostos por uma diversidade muito maior de (novos) materiais, que na maioria das vezes não são passíveis de decomposição e também não são facilmente recicláveis.

Por exemplo, um estudo recente do Fairphone 2 — um celular modular, projetado para ser reciclável e ter uma vida útil maior — mostra que o uso de materiais sintéticos, chips e baterias impossibilita o fechamento do círculo. Apenas 30% dos materiais usados ​​no Fairphone 2 podem ser recuperados. Um estudo sobre luzes LED teve um resultado semelhante.

Quanto mais complexo é um produto, mais etapas e processos são necessários para reciclá-lo. Em cada etapa desse processo, recursos e energia são gastos. Além disso, no caso dos produtos eletrônicos, o próprio processo de produção é muito mais intensivo em termos de recursos do que a extração das matérias-primas, o que significa que a reciclagem do produto final só pode recuperar uma fração do insumo. E enquanto alguns plásticos estão de fato sendo reciclados, esse processo produz apenas materiais inferiores (“downcycling”) que entram no fluxo de lixo logo depois.

A baixa eficiência do processo de reciclagem é, por si só, suficiente para desafiar o conceito de economia circular: a perda de recursos durante o processo de reciclagem sempre precisa ser compensada com uma mais extração exagerada dos recursos do planeta. Os processos de reciclagem melhorarão, mas a reciclagem é sempre uma troca entre a recuperação máxima do material e o uso mínimo de energia. E isso nos leva ao próximo ponto.

Como reciclar fontes de energia?

A segunda baixa na credibilidade da economia circular é o fato de que 20% do total de recursos utilizados mundialmente são combustíveis fósseis. Mais de 98% disso é queimado como fonte de energia e não pode ser reutilizado ou reciclado. Na melhor das hipóteses, o excesso de calor, por exemplo, da geração de eletricidade, pode ser usado para substituir outras fontes de calor.

Como a energia é transferida ou transformada, sua qualidade diminui (segunda lei da termodinâmica). Por exemplo, é impossível operar um carro ou uma usina com o excesso de calor de outro carro ou usina. Consequentemente, sempre haverá a necessidade de minerar novos combustíveis fósseis. Além disso, a reciclagem de materiais também requer energia, tanto pelo processo de reciclagem quanto pelo transporte de materiais reciclados e a serem reciclados.

Para isso, os defensores da economia circular têm uma resposta: vamos mudar para um sistema com 100% de energia renovável. Mas isso não fecha o círculo: para construir e manter plantas de energia renovável e infraestruturas complementares, também precisamos de recursos (energia e materiais). Além disso, a tecnologia para coletar e armazenar energia renovável depende de materiais difíceis de reciclar. É por isso que painéis solares, turbinas eólicas e baterias de íons de lítio não são recicladas, mas sim aterradas ou incineradas.

Entrada excede a saída

O terceiro impacto na credibilidade da economia circular é o maior: o uso global de recursos — tanto energético quanto material — continua aumentando ano a ano. O uso de recursos cresceu 1.400% no último século: de 7 gigatoneladas (Gt) em 1900 para 62 Gt em 2005 e 78 Gt em 2010. Isso representa um crescimento médio de cerca de 3% ao ano — mais que o dobro do crescimento populacional.

O crescimento torna impossível uma economia circular, mesmo se todas as matérias-primas fossem recicladas e toda reciclagem fosse 100% eficiente. A quantidade de material usado que pode ser reciclado será sempre menor que o material necessário para o crescimento. Para compensar isso, temos que extrair continuamente mais recursos.

A diferença entre demanda e oferta é maior do que você imagina. Se olharmos para todo o ciclo de vida dos recursos, fica claro que os proponentes de uma economia circular focam apenas uma parte muito pequena de todo o sistema e, desse modo, entendem mal o modo como ela opera.

Acúmulo de Recursos

Um segmento considerável de todos os recursos — cerca de um terço do total — não é reciclado, nem incinerado ou despejado: eles são acumulados em edifícios, infraestrutura e bens de consumo. Em 2005, 62 Gt de recursos foram utilizados globalmente. Depois de subtrair fontes de energia (combustíveis fósseis e biomassa) e resíduos do setor de mineração, os 30 Gt restantes foram usados para produzir bens materiais. Destes, 4 Gt foram utilizados para fabricar produtos com vida útil inferior a um ano (produtos descartáveis).

Os outros 26 Gt foram acumulados em edifícios, infraestrutura e bens de consumo que duram mais de um ano. No mesmo ano, 9 Gt de todos os recursos excedentes foram alienados, o que significa que os “estoques” de capital material cresceram 17 Gt em 2005. Em comparação: o total de resíduos que poderiam ser reciclados em 2005 era de apenas 13 Gt (4 Gt produtos descartáveis e recursos excedentes de 9 Gt), dos quais apenas um terço (4 Gt) pode ser efetivamente reciclado.

Apenas 9 Gt são então colocados em um aterro, incinerados ou despejados — e é nesses 9 Gt que a economia circular se concentra. Mas mesmo que tudo fosse reciclado, e se os processos de reciclagem fossem 100% eficientes, o círculo ainda não seria fechado: 63 Gt em matérias-primas e 30 Gt em produtos materiais ainda seriam necessários.

Enquanto continuarmos acumulando matérias-primas, o fechamento do ciclo de vida do material continua sendo uma ilusão, mesmo para materiais que são, em princípio, recicláveis. Por exemplo, os metais reciclados só podem suprir 36% da demanda anual por novos metais, mesmo que o metal tenha capacidade de reciclagem relativamente alta, em cerca de 70%. Ainda utilizamos mais matérias-primas no sistema do que as que podem ser disponibilizadas através da reciclagem — e, portanto, simplesmente não há matéria-prima reciclável suficiente para pôr fim à economia extrativa em contínua expansão.

A verdade face da economia circular

Um uso mais responsável dos recursos é, obviamente, uma excelente ideia. Mas para conseguir isso, a reciclagem e a reutilização por si só não são suficientes. Como 71% de todos os recursos não podem ser reciclados ou reutilizados (44% dos quais são fontes de energia e 27% dos quais são adicionados aos estoques existentes), você só pode realmente obter números melhores reduzindo o uso total.

Uma economia circular exigiria, portanto, que usássemos menos combustíveis fósseis (o que não é o mesmo que usar mais energia renovável) e que acumulássemos menos matérias-primas em commodities. Mais importante, precisamos produzir menos coisas: menos carros, menos chips, menos edifícios. Isso resultaria em um lucro dobrado: precisaríamos de menos recursos, enquanto o suprimento de materiais descartados disponíveis para reutilização e reciclagem continuaria crescendo por muitos anos.

Parece improvável que os proponentes da economia circular aceitassem essas condições adicionais. O conceito de economia circular pretende alinhar sustentabilidade com crescimento econômico — em outras palavras, mais carros, mais chips, mais edifícios. Por exemplo, a União Europeia afirma que a economia circular “promoverá o crescimento econômico sustentável”.

Mesmo os objetivos limitados da economia circular — reciclagem total de uma fração de recursos — exigem uma condição extra que os proponentes provavelmente não concordarão: que tudo volte a ser feito com madeira e metais simples, sem usar materiais sintéticos, semicondutores, baterias de íons de lítio ou materiais compósitos.

Ilustração mostrando as entranhas de uma engrenagem onde entram gadgets e sai apenas um parafuso, uma alusão à baixa eficiência da economia circular.
Ilustração: Diego Marmolejo.

Referências

Haas, Willi, et al. “How circular is the global economy?: An assessment of material flows, waste production, and recycling in the European Union and the world in 2005.” Journal of Industrial Ecology 19.5 (2015): 765-777.

Murray, Alan, Keith Skene, and Kathryn Haynes. “The circular economy: An interdisciplinary exploration of the concept and application in a global context.” Journal of Business Ethics 140.3 (2017): 369-380.

Gregson, Nicky, et al. “Interrogating the circular economy: the moral economy of resource recovery in the EU.” Economy and Society 44.2 (2015): 218-243.

Krausmann, Fridolin, et al. “Global socioeconomic material stocks rise 23-fold over the 20th century and require half of annual resource use.” Proceedings of the National Academy of Sciences (2017): 201613773.

Korhonen, Jouni, Antero Honkasalo, and Jyri Seppälä. “Circular economy: the concept and its limitations.” Ecological economics 143 (2018): 37-46.

Fellner, Johann, et al. “Present potentials and limitations of a circular economy with respect to primary raw material demand.” Journal of Industrial Ecology 21.3 (2017): 494-496.

Reuter, Markus A., Antoinette van Schaik, and Miquel Ballester. “Limits of the Circular Economy: Fairphone Modular Design Pushing the Limits.” 2018

Reuter, M. A., and A. Van Schaik. “Product-Centric Simulation-based design for recycling: case of LED lamp recycling.” Journal of Sustainable Metallurgy 1.1 (2015): 4-28.

Reuter, Markus A., Antoinette van Schaik, and Johannes Gediga. “Simulation-based design for resource efficiency of metal production and recycling systems: Cases-copper production and recycling, e-waste (LED lamps) and nickel pig iron.” The International Journal of Life Cycle Assessment 20.5 (2015): 671-693.


Publicado originalmente em 3 de novembro de 2018 na revista Low-tech.

Imagem da revista Low-tech.
A revista Low-tech questiona a crença cega no progresso tecnológico e fala sobre o potencial de conhecimentos e tecnologias do passado, muitas vezes esquecidos, quando se trata de projetar uma sociedade sustentável. Lançada em 2007 por Kris De Decker, publica apenas 12 artigos por ano. Desde 2018 tem uma versão movida a energia solar e, em 2019, lançou uma versão impressa.

Ilustração do topo: Diego Marmolejo.

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5 comentários

  1. Deixa eu falar uma coisa apenas: não existe consumo responsável dentro do capitalismo, todo e qualquer produto é fruto de exploração de vidas humanas e não-humanas.

    Qualquer ação dentro do sistema capitalista [que exige crescimento e consumo constantes] vai ser como colocar um terno em um bode.

  2. Quando falam “Se olharmos para todo o ciclo de vida dos recursos, fica claro que os proponentes de uma economia circular focam apenas uma parte muito pequena de todo o sistema e, desse modo, entendem mal o modo como ela opera.” estão completamente enganados, acerca do conceito da economia circular.
    Economia circular não trabalha apenas focado numa fase do produto, e muito menos na fase da reciclagem. Mais até na ideia de posse, e de que se em vez de se vender produtos se vender serviços, os produtos melhorarao. Não se trata de sustentabilidade, isso são termos de quem quer apenas colocar paninhos quentes na situação. Se o planeta está a caminhar para o precipício, não adianta nada atrasar um pouco, precisamos mudar de direção.
    Se não mudarmos acontecerá o mais evidente, acabaremos com o planeta e todos os seres nele presentes. Nada que nunca tenha acontecido.

  3. Num momento do texto diz que a UE diz que a economia circular vai promover o crescimento economico sustentavel. Veja, quando ela diz isso, não é apenas no foco ambiental, como é o resto do texto. Sustentabilidade, tem outros focos, sociais, culturais, economicos. Talvez a pergunta seria, uma economia que fosse 100% circular, seria sustentável?

  4. Artigo excelente.

    Desculpe o pessimismo, mas eu não acredito que a maioria da população vai abdicar do consumo em prol do bem-estar do planeta.

    Contudo, é óbvio que o planeta tem recursos limitados e não pode sustentar uma economia crescente para sempre. O que me leva a pensar: Será que a única solução para o futuro da humanidade é a exploração espacial?

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